El Dr. Silvio Arturo Zavala Vallado, destacado historiador, diplomático  y abogado mexicano, nació en la ciudad de Mérida, Yucatán  el 7 de febrero de 1909.
Inició sus estudios profesionales en las Universidades del Sureste y Nacional de México donde concluyó la carrera en Derecho.  En 1931 fue becado para viajar a  España y continuó su trayectoria académica en la Universidad Central de Madrid, institución, en la cual obtuvo el grado de Doctor en Derecho en 1933. Permaneció de 1933 a 1936 en Madrid, ciudad en la cual trabajó para el Centro de Estudios Históricos, regresó a México en 1936, después del estallido de la Guerra Civil Española.

Durante su vida el Dr. Zavala colaboró en importantes instituciones académicas de relevancia en la investigación y divulgación de la historia, fue fundador y director de la revista Historia de América del Instituto Panamericano de Geografía e Historia (IPHG), director del Museo Nacional de Historia,  de 1935 a 1965, director de la Biblioteca Histórica Mexicana de Obras Inéditas, creador del Centro de Estudios Históricos del Colegio de México (COLMEX), donde fue director y profesor. Además fue miembro del Colegio Nacional partir de 1947, Presidente de la Comisión de Historia de IPHG de 1947 a 1956 y miembro de la junta de Gobierno de la Universidad Nacional Autónoma de México (UNAM), 1949 a 1956.

Como profesor desempeñó actividades académicas en la Facultad de Filosofía y Letras de la UNAM, en la materia de Historia de las Instituciones Sociales de América en 1945. Impartió cursos como académico visitante en la Universidad de Puerto Rico en 1945 y 1954, en la Universidad de la Habana, Cuba en 1946; en la Universidad de Harvard, de 1953 a 1954 y  en la Universidad de Seatle en los Estados Unidos de América durante el año de 1956. Fue miembro del Consejo Ejecutivo de la UNESCO en París, Francia, 1962 a 1966 y embajador de México en Francia, 1966 a 1975.

Recibió varias condecoraciones y distinciones importantes, como: el premio Príncipe de Asturias en Ciencias Sociales, concedido en Oviedo, España en 1993, el título de Doctor Honoris Causa de la Universidad de Gante de Bélgica en 1957, de la Universidad de Toulouse de Francia en 1965 y en 1996  por la UNAM.

Realizó una extensa producción de escritos sobre historia,algunas de sus obras más emblemáticas son: Las instituciones jurídicas de la conquista de América, 1935; La encomienda indiana, 1935; La Utopía de Tomas Moro en la Nueva España y otro estudios, 1937; Ideario de Vasco de Quiroga, 1941; América en el espíritu francés del siglo XVIII e historia universal moderna, 1949; El nuevo mundo en los intercambios mundiales postcolombinos, 1961; En defensa de los derechos del hombre en América Latina. Siglos XVI al XIII, 1963y en defensa del Paseo de la Reforma, 1997.

La Biblioteca Nacional de Antropología e Historia, cuenta dentro de sus acervos con la Colección Dr. Silvio Zavala, archivo que con los documentos de su vida y obra formó el Dr. Zavala y de la cual el 13 de diciembre 1995 nos donó la primera parte, la cual está  integrada por  300 cajas conteniendo 9228 expedientes y fotografías, que van de 1927 a 1999, La Colección está clasificada en 8 secciones: Instituciones, hemerografía, producción intelectual del Dr. Silvio Zavala, producción intelectual de diversos autores, impresos, fotografías, videocasetes y audiocasetes; con los siguientes temas: correspondencia general, INAH, IPGH, UNESCO, El Colegio Nacional, Embajada de México en Francia, El Colegio de México, CONDUMEX, Comisión de Representación de Intelectuales ante SS. Juan Pablo II, invitaciones, hemerografía del hallazgo de Ichcateopan y la guerra civil española. Además artículos sobre la conquista de México, el periodo virreinal,  así como de dos personajes sobresalientes es el caso de Bartolomé de las Casas y Vasco de Quiroga, publicaciones periódicas como boletines y revistas, folletos, carteles y postales. En esta primera parte se incluyeron gran cantidad de diplomas, reconocimientos y 162 medallas que dan cuenta del respeto y aprecio que en diferentes instituciones y asociaciones académicas de todo el orbe ha provocado el Dr.  Zavala.

Actualmente la BNAH  se encuentra trabajando en el proceso de  catalogación de la  segunda y tercera partes que fueron donadas por la familia Zavala en 2010 y 2015.