El Dr. Silvio Arturo Zavala Vallado, destacado historiador, diplomático y abogado mexicano, nació en la ciudad de Mérida, Yucatán, el 7 de febrero de 1909.

Inició sus estudios profesionales en la Universidad del Sureste y Nacional de México donde concluyó la carrera en Derecho. En 1931 fue becado para viajar a España y continuó su trayectoria académica en la Universidad Central de Madrid, institución en la que obtuvo el grado de Doctor en Derecho en 1933. Permaneció de 1933 a 1936 en Madrid, ciudad en la cual trabajó para el Centro de Estudios Históricos, regresó a México en 1936, después del estallido de la Guerra Civil Española.

Durante su vida el Dr. Zavala colaboró en importantes instituciones académicas de relevancia en la investigación y divulgación de la historia, fue fundador y director de la revista Historia de América del Instituto Panamericano de Geografía e Historia (IPGH); director del Museo Nacional de Historia de 1935 a 1965; director de la Biblioteca Histórica Mexicana de Obras Inéditas; creador del Centro de Estudios Históricos del Colegio de México (COLMEX), donde fue director y profesor. Además fue miembro del Colegio Nacional partir de 1947; presidente de la Comisión de Historia de IPGH de 1947 a 1956 y miembro de la junta de Gobierno de la Universidad Nacional Autónoma de México (UNAM), de 1949 a 1956.

Como profesor desempeñó actividades académicas en la Facultad de Filosofía y Letras de la UNAM, en la materia de Historia de las Instituciones Sociales de América en 1945. Impartió cursos como académico visitante en la Universidad de Puerto Rico en 1945 y 1954; en la Universidad de la Habana en 1946; en la Universidad de Harvard de 1953 a 1954 y en la Universidad de Seatle en 1956. Fue miembro del Consejo Ejecutivo de la UNESCO en París de 1962 a 1966 y embajador de México en Francia de 1966 a 1975.

Recibió varias condecoraciones y distinciones importantes como: El Premio Príncipe de Asturias en Ciencias Sociales, concedido en Oviedo en 1993; el título de Doctor Honoris Causa de la Universidad de Gante en 1957; también fue reconocido con el mismo título por la Universidad de Toulouse en 1965 y en 1996 por la UNAM.

Realizó una extensa producción de escritos sobre historia,algunas de sus obras más emblemáticas son: Las instituciones jurídicas de la conquista de América, 1935; La encomienda indiana, 1935; La Utopía de Tomás Moro en la Nueva España y otros estudios, 1937; Ideario de Vasco de Quiroga, 1941; América en el espíritu francés del siglo XVIII e historia universal moderna, 1949; El nuevo mundo en los intercambios mundiales postcolombinos, 1961; En defensa de los derechos del hombre en América Latina, siglos XVI al XVIII, 1963 y En defensa del Paseo de la Reforma, 1997.

La Biblioteca Nacional de Antropología e Historia, cuenta con la Colección de documentos del Dr.Silvio Zavala. La primera parte de este acervo fue donado 13 de diciembre 1995, el cual está integredo por 300 cajas que contienen 9228 expedientes y fotografías que van de 1927 a 1999. La Colección está clasificada en 8 secciones: Instituciones, Hemerografía, Producción Intelectual del Dr. Silvio Zavala, Producción Intelectual de Diversos Autores, Impresos, Fotografías, Videocasetes y Audiocasetes; con los siguientes temas: Correspondencia General, INAH, IPGH, UNESCO, El Colegio Nacional, Embajada de México en Francia, El Colegio de México, CONDUMEX, Comisión de Representantes de Intelectuales ante SS. Juan Pablo II, Invitaciones, Hemerografía del Hallazgo de Ichcateopan y la Guerra Civil Española. Además cuanta con artículos sobre la conquista de México; el periodo virreinal; de personajes emblematicos como Bartolomé de las Casas y Vasco de Quiroga. En esta primera parte se entregaron a la BNAH una gran cantidad de reconocimientos y 162 medallas que dan cuenta del trabajo que dejó el Dr. Zavala en diferentes instituciones.

Actualmente la BNAH se encuentra trabajando en el proceso de catalogación de la segunda y tercera parte de docuemntos que fueron donados por la familia Zavala en 2010 y 2015.